Capturer un astéroïde?

La plupart des astéroïdes tournent autour du Soleil quelque part entre les orbites de Jupiter et de Mars. La plupart, mais pas tous: certains s’approchent de la Terre de temps à autres… Et parfois, ils entrent en collision avec elle, comme pourraient vous le confirmer les dinosaures s’ils n’avaient pas été exterminés par un événement du genre il y a 65 millions d’années.

Que faire de ces menaces? Les détruire? Dévier leurs trajectoires pour les rejeter loin dans l’espace? Il y a effectivement des projets scientifiques qui explorent ces possibilités. Mais dans un cas bien spécial, celui de 2008EA9, il y a une autre possibilité: une modification relativement modeste de sa trajectoire pourrait permettre de le placer en orbite autour de la Terre.

C’est du moins ce que proposent des scientifiques chinois qui ont étudié la question. 2008EA9, qui est minuscule pour un astéroïde (environ 10 mètres de diamètre), pourrait entrer en orbite au point L1, c’est à dire à peu près à 2 fois la distance de la Lune. On pourrait alors étudier l’astéroïde assez facilement, et peut-être même en extraire quelques ressources utiles - quoiqu’à cette taille, les possibilités commerciales seront nécessairement limitées. Et les orbites de type L1 sont instables, alors 2008EA9 reprendrait son chemin après quelques années ou quelques décennies - de préférence pas directement vers nous.

Bien d’autres astéroïdes pourraient aussi être capturés, mais plus difficilement. Si jamais une quelconque agence spatiale décidait de tenter le coup avec 2008EA9, l’occasion idéale se présenterait en 2049.

(Sources: Technology Review)